The Linguist Parrot

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If one wanted to forecast which future career awaited Alexander von Humboldt, born in Prussia in the second half of the 18th century, it was just enough to look at the studies he was pursuing: biology, anatomy, foreign languages, geology, even astronomy – an array of subjects at which he was to excel, destining him to become a brilliant explorer.

In 1792, he was appointed at a job within the Prussian Department of Mines, where he would oversee gold production for the government. This occupation did not prevent him from conducting his science experiments further: Alexander made use of its extensive knowledge to build his reputation, and he eventually got to meet the famous philosopher Goethe.

By the end of the century, von Humboldt felt ready to explore the world. He looked for an expedition to come along in France, but facing the political instabilities of that time, he eventually pushed his luck forward in Spain. There, although it had been three centuries that Columbus had “discovered” the New World, the Spanish authorities were still willing to send scientists to America, in order to know more about local fauna and flora. The King of Spain gave the expedition his green light and blessing: von Humboldt jumped aboard and the ship Pizarro sailed to Venezuela in June 1799.

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Joseph Karl Stieler (1943), Alexander von Humboldt (Source: Wikimedia)

During these years, Alexander kept on sketching species he had never seen before, taking notes about this new environment. His older brother, Wilhelm, was to become a famous linguist – is it the reason why Alexander was also so keen to recording the locals’ languages? Indeed, in 1800, as the expedition moved along the wild shores of the Orinoco River, deep in the Venezuelan jungle, a strange lingo reached von Humboldt’s ears: it was a local tribe’s, the Maypures.

The tribesmen appeared as an interesting-enough field of study for the expedition to stop by. The Spanish crew anchored its ship near the Maypures’ village which, adding to the exotic scenery, echoed with the singing of marvelous, colorful Amazon parrots. One could not get his eyes off these beautiful creatures – von Humboldt was no exception to the rule – and this is how the Prussian explorer noticed that the birds did not use the locals’ dialect. Investigating this oddity, he learned that these parrots had been living with a rival tribe, now extinct, that used to be settled nearby the Maypures’ territory.

Von Humboldt immediately interested himself to the exotic birds, writing down the phonetics of what they would say, making sure to keep track of his discoveries. Hence a dead lingo, none of whose speakers could ever share the secret, was kept alive.

Sometime later, Alexander von Humboldt resumed his journey across the New World: Cuba, Mexico, the United States… The Spanish royal expedition kept on investigating the American continent until it eventually sailed back to Europe four years later, reaching Bordeaux (France) in August 1804.

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One of von Humboldt’s drawings: introducing the Andean condor (Vultur Gryphus). Extracted from: Alexander v. Humboldt, Beobachtungen aus der Zoologie und Vergleichenden Anatomie gesammelt auf einer Reise nach den Tropen-Ländern des neuen Kontinents, in den Jahren 1799, 1800, 1801, 1802, 1803 und 1804 von Al. von Humboldt und A. Bonpland. Bearbeitet und herausgegeben von Ersterem. Did you really read all of that? (Source: Wikipedia)

The talking parrots’ event was to be forgotten among the large amount of works Alexander published once back, for which he received worldwide acclaim. Von Humboldt pioneered modern geology, naturalist science, and is said to have influenced Charles Darwin, Henry David Thoreau, among others. His fame gave rise to ‘Humboldtian science’ based on accurate observation and precise measure, and everyone willing to push science forward would do well parroting his words:

Nature herself is sublimely eloquent. The stars as they sparkle in firmament fill us with delight and ecstasy, and yet they all move in orbit marked out with mathematical precision.

Ironically, the Orinoco region would, more than a century later, trigger the interest of another bird expert: an American ornithologist, who studied species living in the Caribbean. That very person, as von Humboldt, would also become associated with investigation skills: the author Ian Fleming would indeed borrow his name for his spy character, the very well-known 007 agent… Bond. James Bond.


Sources:


 

Si quelqu’un voulait deviner la destinée qui attendait Alexander von Humboldt, un Prussien né dans la seconde moitié du XVIIIème siècle, il lui suffisait de jeter un œil aux études qu’il poursuivait : biologie, anatomie, langues étrangères, géologie, et même astronomie – une grande variété de disciplines qui lui constituerait la panoplie idéale de l’explorateur en devenir.

Il commence sa carrière en 1792 dans le Département des Mines, une branche du gouvernement prussien supervisant l’activité minière. Cette occupation lui laisse néanmoins le temps de poursuivre ses recherches scientifiques : il rencontre d’ailleurs l’illustre Goethe au cours de ses travaux, dont il se fait rapidement un ami. Les connaissances étendues d’Alexander ne tardent pas à lui bâtir une petite réputation dans la communauté scientifique.

Auréolé de ses premiers succès, von Humboldt se sent prêt à explorer le monde. Il se met alors en quête d’une expédition où il pourrait mettre ses talents au service de la découverte : après des recherches infructueuses en France, c’est vers la péninsule ibérique que sa destinée l’appelle. Bien que Christophe Colomb aie « découvert » l’Amérique trois siècles plus tôt, la Couronne d’Espagne est toujours encline à envoyer des vaisseaux patrouiller sur les côtes du Nouveau Monde, en vue d’en apprendre davantage sur la faune et flore locales. Le jeune Alexander embarque donc à bord du Pizarro qui met les voiles vers l’Amérique centrale en juin 1799.

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Eduard Ender (vers 1850), Alexander von Humboldt et Aimé Bonpland dans la jungle amazonienne (Source: Wikimedia). Von Humboldt se lancera à la découverte des Amériques en compagnie du Français, qui co-signera nombre de ses écrits. En effet, c’était un bon plan.

Lancé à l’aventure sur les terres du Venezuela, von Humboldt croque dans ses carnets des espèces inconnues, des plantes mystérieuses. Il consigne tout ce qui le surprend et le fascine dans ce nouvel environnement. Son frère aîné, Wilhelm, est un linguiste accompli – est-ce la raison pour laquelle Alexander se passionne également pour les dialectes locaux ? Toujours est-il qu’en 1800, alors que le navire glisse le long du fleuve Orinoco, dans la jungle vénézuélienne, un langage inconnu parvient à ses oreilles attentives : il s’agit de celui d’une tribu locale, les Maypures.

Cette rencontre semble un motif suffisant pour que l’expédition se décide à s’arrêter dans le coin. Pendant les jours qui suivent, Alexander note fébrilement toutes les découvertes qu’il fait dans le village des Maypures qui, pour ajouter à son décor exotique, résonne du chant de perroquets multicolores.

Justement, à y voir de plus près, l’explorateur prussien découvre que ces créatures magnifiques ne « parlent » pas tout à fait le même langage que les habitants du village. Cette curiosité le pousse à poursuivre ses recherches ; il apprend que les oiseaux avaient longtemps vécu avec une tribu rivale, celle des Apures, depuis lors éteinte. Comme on pouvait s’y attendre, von Humboldt s’intéressa immédiatement aux perroquets, et put retranscrire phonétiquement la plupart de leurs « conversations ». C’est ainsi qu’un langage disparu, que personne au monde ne pourrait plus jamais parler, resta en vie.

Quelques temps plus tard, l’expédition espagnole quitta les berges du fleuve et reprit son voyage à travers le Nouveau Monde : Cuba, le Mexique, les Etats-Unis… Il faudra attendre 1804 pour que les explorateurs ne fassent leur retour en Europe, leur navire finissant sa course en août à Bordeaux.

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Eduard Hildebrandt (1842), Arbeitszimmer des Alexander von Humboldt in Berlin, Oranienburger Str. 67 (Source: Wikipedia).

La rencontre avec les perroquets ne fut pas consignée comme un épisode marquant de l’épopée du scientifique prussien, et elle fut oubliée au milieu des notes pléthoriques de von Humboldt. Quatre années de rencontres et de découvertes lui attirèrent la sympathie et le respect des scientifiques du monde entier, et Alexander ouvrit la voie à la géologie moderne, à l’étude naturaliste, et inspira des grands noms du siècle à venir, tels Charles Darwin ou Henry David Thoreau.

Sa gloire donna même naissance à « la science humboldtienne », fondée sur l’observation précise et la mesure chirurgicale d’un environnement, et tout un chacun voulant faire avancer la science plus avant aura tôt fait de répéter (comme un perroquet) ses mots :

La Nature est, en elle-même, sublimement éloquente. Les étoiles, qui brillent au firmament, nous remplissent de plaisir et d’exaltation ; et pourtant toutes se meuvent dans leur orbite avec une précision mathématique.

Ironiquement, la région de l’Orinoco sera amenée, plus d’un siècle plus tard, à attirer la curiosité d’un autre expert en oiseaux : un ornithologue américain, spécialiste des volatiles des Caraïbes. Et, tout comme Alexander von Humboldt, celui-ci sera également associé avec de grands talents d’enquêteur, puisque l’auteur Ian Fleming utilisera son nom pour baptiser le plus célèbre espion du monde. Un certain Bond… James Bond.

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